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本文作者:于胜越 2019-06-08 00:06
导语:内忧外患的Drive.ai。

苹果拟接盘Drive.ai,这会是一笔划算的生意吗?

继3月份传出寻求“卖身”后,吴恩达背书、170人团队的硅谷自动驾驶创业公司Drive.ai再被曝出或将被苹果收购的消息。

外媒The Information援引两位知情人士透露,苹果正在寻求收购自动驾驶汽车公司Drive.ai,并将这笔交易定义为“招聘式并购”。可以理解为,苹果本次收购的目标并非Drive.ai的品牌,而是其所持有的人才和知识产权。这些资源将帮助苹果自研自动驾驶系统。

对此,苹果和Drive.ai均未作出回应。

也正是The Information在今年3月份报道了Drive.ai寻求“卖身”的消息。其消息显示,Jefferies 银行拿到了 Drive.ai 的合同。作为 Drive.ai 的顾问,这家投资银行最近几周会把 Drive.ai 寻求出售的消息传递给别家自动驾驶公司。

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创立于 2016 年的 Drive.ai 脱胎于斯坦福大学的人工智能实验室。为这家小公司背书的是 Drive.ai 总裁 Carol Reiley,其也是 AI 大牛吴恩达的妻子。之后,吴恩达也加入 Drive.ai 董事会任董事。

早前有消息称,吴恩达和妻子CarolReiley相继退出公司运营。公司运营由吴恩达的几个学生负责。这几个人也存在内斗的情况,曾经有核心成员寻求回国的机会。2月初,联合创始人Joel Pazhayampallil 宣布离开公司。多位联合创始人宣布离职、内部动荡也被行业认定为Drive.ai寻求“卖身”的缘由之一。

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商业化实现层面,Drive.ai追随自动驾驶“老大哥”Waymo的脚步,瞄准高级别L4/L5级自动驾驶、开展自动驾驶车队运营服务。然而,Drive.ai的技术能力并不突出。去年 5 月份,Drive.ai 的路测项目才正式落地,与竞争对手相比确实慢了一拍。许多不差钱的头部玩家,几年前就让测试车满街跑了。

不过,这家小公司在六个月内就完成了两次商业部署,速度曾一度令人惊讶。

2018年 7 月,Drive.ai 首批 3-4 辆(高峰期 4 辆)自动驾驶厢式车开始在德州弗里斯科市的 Hall Park 园区和 The Star 商业区之间进行试点服务,开启为期6个月的运营,为园区内上万名雇员提供最后一英里的免费出行服务;

三个月后,Drive.ai宣布正式在德州阿灵顿,并向居民、雇员和旅游者推自动驾驶打车服务。这也是德州首个真正意义上面向公众开放的自动驾驶乘车服务。

然而,行业对于L4及更高级别自动驾驶大规模落地的预期不断延后。现阶段自动驾驶车队依旧局限于限定范围内运营,车内设有安全驾驶员,并未实现真正意义上的自动驾驶商业化盈利。大规模组建车队、在更大范围内实现自动驾驶出租车商业化运营面临着技术和成本压力,这对于科技巨头Waymo而言并不轻松,更何况技术能力较弱、资金不足的初创公司。

习惯“挖人”的苹果

苹果的自动驾驶项目向来低调。一位知情人士透露,若本次交易成功,Drive.ai数十名工程师将加入苹果。

雷锋网(公众号:雷锋网)新智驾了解到,2014 年,苹果的“泰坦计划”正式开跑,这个项目全盛时期拥有超过 1000 名员工,大家聚在 Cupertino 总部附近的一个秘密地点研发一款电动车。可惜好景不长,仅仅两年时间苹果的造车计划就遭受重创,各种问题交织下苹果直接搁置了造车的梦想。可以肯定的是,苹果已经熄灭了造车的野心,将精力集中在自动驾驶软件上。

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2017 年年初,苹果拿到了加州车管所的自动驾驶测试执照。同年 4 月,苹果的雷克萨斯测试车就开始在路上测试。苹果还在进行一项名为“PAIL”的自动驾驶穿梭车服务,这个项目主要是方便苹果员工在硅谷的办公室之间穿梭。在 PAIL 项目中,苹果联合大众,后者负责提供 T6 商务车。

今年年初,苹果还裁掉超过 200 名“泰坦计划”员工。这一度被外界解读为“泰坦计划”是否已然失宠。苹果发言人当时的回应是公司依然珍视自动驾驶带来的巨大机遇。若苹果拟收购Drive.ai属实,后者所持有的人才和知识产权必将成为苹果自研自动驾驶体系中一大不可多得的资源。

一位自动驾驶领域的投资人也曾向雷锋网新智驾透露其非常看重那些行业老兵,“经过两三年的产业洗礼,加上创业经验的积累,这些行业老兵已经舍弃了之前不切实际的想法,开始从最初考虑融资到思考产品落地。”

苹果在挖人方面,向来“快准狠”。

特斯拉CEO马斯克戏称苹果是“特斯拉的坟墓”,这一点都不夸张。有数据显示,苹果目前已从特斯拉招募了超50名员工,包括前特斯拉辅助驾驶系统Autopilot、品质保证、动力系统、机械设计、固件工程师以及多名全球供应链经理。苹果收购特斯拉的消息也时常传出。

除了特斯拉,苹果“挖人”的触角已经延伸到Waymo、电池公司A123、英伟达、MissionMotors以及众多主机厂等。早前,Waymo高级工程师的Jaime Waydo加入苹果。Waydo此前在Waymo担任系统工程主管,主要负责验证Waymo原型的安全性。

雷锋网新智驾了解到,目前苹果的招聘页面有许多与机器人、自动驾驶系统和其他平台相关的职位,这些都是自动驾驶汽车的关键。

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